The Road to Harvard: Polishing Your Resume and Teacher’s Recommendations


This is the fifth part of “The Road to Harvard” series. Read the first part here, second part here, third part here, and fourth part here.

Terjemahan ke dalam Bahasa Indonesia tersedia di bawah.

So when you are applying with Common Application, there will be instruction for you to find a Counselor and at least two of your teachers to recommend you.

Some of you will be confused as to whom you should ask to be your counselor. Some schools, experienced in sending their students to top-notch colleges in the states would have assigned somebody to be the official school counselor. Some schools instructed you to find your form teacher as your counselor. But truth is, you can ask anyone, any teacher at all, who has been working with you for certain projects/classes/anything at all, to be your counselor!

My school policy was for me to find my form teacher, but as the school could not be more nonchalant about monitoring and helping student’s university applications (our supposedly “counselor”, Sandra Sim, was never there!! I knocked on her office at least 7 times and somehow she’s never there. I wonder whether she’s in fact a fictional being. That’s really screwed up. What’s the point of pushing the students to get forty-point and above when they abandon guiding them in university application? I’m the only one from ACSI who got into Harvard and I’m not even their star student! University application should be made into a class, really. I must write a letter about this to the new caucasian principal who owns a funny-looking car heh) – yes since the school was not strict at all about these things, I just approached my Model United Nations teacher-in-charge, also acting as my EE supervisor, Mr Shamsuri, to be my counselor. Because my form teacher hated me (because I often came late to school. Hello I cycled, give me a break! hahahaha. Plus I made sure I didn’t miss classes, I just hated the morning assemblies so much because they were so full of vain self-praises, pointless bitching about Raffles, and excessive references to God’s glory.)

So what will your counselor do for you? First, you indicate their e-mail address in the common application. The Common App will send an e-mail to them, inviting them to make a counselor account in Common App. Your counselor then will be able to log in and upload information about you online! (how efficient right??? technology tsk tsk tsk). The counselor is in charge to write a recommendation about you and uploading your school grades (I will brush on academics for the next post). Also he could upload fee-waiver letter for you so you don’t need to pay for application fee! I applied to 14 universities, each of which charging me about 65++ USD for application, so if I had not used fee-waiver, I would have paid like 910 USD (more, some schools charged you as high as 80)!!! The fee waiver letter could be in any format, just explaining your financial circumstances and that application fee to several universities at once will become quite a burden to your family’s monthly income.

Meanwhile, the process goes the same regarding two teacher recommenders (can be any of your subject teacher). I chose my HL Math teacher (because I sucked at Math big time) and my SL Malay teacher (because I topped the subject lollls). You keyed in their e-mail addresses, the Common App will invite them to make their own accounts, and they can log in and upload everything online. Your teacher recommender is responsible just to outline your performance in his/her subject area (ticking terms like poor/average/good/very good/excellent/outstanding, etc) plus submitting a recommendation.

Of course, all these recommendations are completely of their own discretion. However, I explained to them that I’m trying to strategize my application, so that the three recommendations will speak coherently to paint a holistic picture of myself that I want to present. I jotted down in point forms what I wanted each teacher to highlight from me. I wanted the counselor to highlight my diverse base of interests (reflected in so many CCAs), my quick learning (reflected in how I coped with Singapore education and how I won some MUN competitions despite joining the society quite late), and my passion to give back to any society I belonged to (serving in ASEAN com to give back to MOE, volunteering to help Indonesian domestic workers to give back to my home country, plus writing EE about chinese indon discrimination problem to embrace my ethnic roots.) Also the counselor highlighted my quirks and antics and said that I’m an unusual and interesting student (polite way to say that I’m crazy).

My math teacher wrote about how math had always been my achilles heel, but instead of trying to get the easy way out by taking SL Math, I challenged myself and took HL Math, and that spoke volume of my perseverance (actually I took it out of ego. All foreign scholars took HL Math, where should I hide my face if I took SL??) blablabla so on about how I was always critical and asked questions in class (because I didn’t understand duh, plus that’s just me. I had always been notorious for bombarding teachers with questions since kindergarten.) My malay teacher could only write the best things about my commitment to Malay literature (because I topped the subject HAHAHAHA), plus saying how I was always ready to assume leadership position for every project work even though I was the only girl in class and how I could control boys with my wits and humor and maturity, not bossiness (it’s bossiness really. Those boys were absolutely lazy and they liked to tease me a lot, they also thought I was crazy.)

So recommendations: coherent yet varied, painting every aspect of your personality that you want to highlight! 

Now resume. The Common App will not instruct you to upload a resume, but people usually do, under the Additional Information section. Some people upload millions of scanned certificates of their achievements, but that’s really not necessary – unless the achievement is something absolutely world-class worthy (like Nobel prize, or Olympic medals). You just need to summarize all your academic and extra-curricular achievements in your resume! Resume should not be more than six pages long, because it gets tiring and pointless reading all those lines. Generally they’re just interested in your high school achievements, but you may go as far back to primary only if it’s relevant! For example, you are a star champion in figure ice-skating and you started since seven years old. By all means include all your achievements in to prove consistency. But if you are writing down about winning some stupid drawing or singing competition you took part ages ago, the admission com would think you’re desperate or self-absorbed.

There’s really no general guideline as to how to write resume. You may look for the format you like online and follow accordingly. I followed the format of this Malaysian called Andrew (he’s in Swarthmore) which I got from quaintly website. But her web just broke down some time ago so I’m not sure if her USA guide posts are still there, you can try searching yourself!

The most important thing is that your resume should be very clear in highlighting your strength. The first page of my resume outlined all my academic achievements (scholarship to Singapore, O levels, predicted grades, academic competitions that I won. I just went as far back as four years). The second page was titled “Public speaking” so I threw in all my debate/MUN/public speaking competitions that I (or the school lol) won. The third page was titled “Writing” so I threw in all writing competitions I won, be it in English or Indonesian or Malay languages. The fourth page was “Leadership and Volunteer” and I jotted down all leadership positions (mostly scholar committee and ASEAN committee achievements), plus volunteer activities.

I was actually involved in gazillion other activities like touch rugby, choir, drama, digital design, video competition, and so on and so forth, but did I put all those in? No, because I thought they were irrelevant achievements. My true passion was really in expressing my thoughts (through public speaking/writing) and taking initiative (through assuming leadership position in student bodies).

The trick in writing your resume is being clever in bragging. It’s just word play, really. For example I was the secretary for ASEAN Com. But what did I write? Administrative Head. And then my job description was to take down minutes and nag at the members to do their assigned duty. But what did I write? Reporting to MOE about the progress of the committee, outlining a clear and practical time-frame for each and every member to finish their assigned duty, blablabla. All those seemingly grand words. Plus, if you are part of a gold-winning society in your school, do write their achievements down (forgetting to mention that you’re not necessarily responsible for the victory lol). For example in CHIJ debate team I was the reserved member for some competition. But the team won (I just sat at the back all the time, but technically I was part of the team.) So I wrote that down to make my achievement list looked longer!!

Okay this post has become too long, so I’d better stop. But those of you who really want to reach your American dream, too much information is always welcome. You will never feel too lazy to read everything that might help (however minimally) your application.

Feel free to e-mail me at if you’ve got more questions, and I’ll reply if I’m not busy!


Harvard Square


Ketika kamu memasukkan aplikasi melalui Common Application, akan ada instruksi untuk memasukkan Counselor dan dua orang guru untuk menyediakan rekomendasi untukmu.

Sebagian dari kamu mungkin bingung siapa yang harus diminta menjadi counselor. Beberapa sekolah yang sudah berpengalaman mengirimkan muridnya ke universitas top di Amerika Serikat biasanya sudah menugaskan seseorang menjadi counselor sekolah. Tapi, sebenarnya, kamu bisa meminta siapa saja, guru yang mana saja, yang pernah bekerja denganmu untuk proyek/kelas/apapun untuk menjadi counselor-mu.

Kebijakan sekolah Saya adalah menugaskan Saya menemui wali kelas Saya, tapi, karena sekolah Saya sangat tidak peduli dalam mengawasi dan membantu aplikasi universitas muridnya (‘counselor’ kami yang seharusnya, Sandra Sim, tidak pernah ada!! Saya mengetuk pintunya paling tidak tujuh kali dan dia tidak pernah ada. Saya bertanya-tanya apakah dia makhuk fiktif. Keadaan ini sangat kacau. Apa gunanya mendorong muid-murid untuk memperoleh nilai di atas empat puluh jika mereka tidak memandu dalam aplikasi universitas? Saya satu-satunya dari ACSI yang diterima di Harvard dan Saya bahkan bukan murid ‘bintang’ mereka! Aplikasi universitas harusnya dibuat kelas tersendiri. Saya harus menulis surat tentang ini kepada kepala sekolah kulit putih baru kami yang memiliki mobil yang aneh heh) – ya, karena sekolah sama sekali tidak tegas dalam hal ini, Saya meminta guru Saya yang bertanggung jawab atas ekstrakurikuler Model PBB, yang juga merupakan supervisor esai Saya, Mr. Shamsuri, untuk menjadi councelor Saya. Karena wali kelas Saya membenci Saya (karena Saya sering datang terlambat ke sekolah. Halo, Saya naik sepeda ke sekolah, permudahlah! Hahahaha. Plus Saya selalu memastikan Saya tidak ketinggalan kelas, Saya hanya sangat benci upacara karena penuh dengan pujian pada diri sendiri, keluhan tentang Raffles, dan acuan berlebihan terhada keagungan tuhan.).

Jadi, apa yang akan dilakukan councelor untukmu? Pertama, kamu perlu memasukkan alamat email mereka ke Common Application. Common App akan mengirim email ke mereka, mengundang mereka membuat akun councelor di Common App. Councelor-mu kemudian akan bisa log in dan mengunggah informasi tentangmu secara online! (Sangat efisien, bukan? Technology, ck ck ck.) Councelor bertanggung jawab menulis rekomendasi tentangmu dan mengunggah nilai-nilaimu (Saya akan bicara tentang aspek akademis dalam post selanjutnya). Dia juga bisa mengunggah surat permohonan pembebasan uang pedaftaran untukmu sehingga kamu tidak perlu membayar uang pendaftaran! Saya melamar ke 14 universitas, masing-masing mengenakan biaya pendaftaran 65++ Dollar, jadi kalau Saya tidak menggunakan pembebasan uang pendaftaran, Saya akan membayar 910 Dollar (atau lebih, beberapa sekolah mengenakan sampai dengan 80 Dollar!!!) Surat pembebasan uang pendaftaran bisa dalam format apa saja, intinya menjelaskan keadaan keuanganmu dan bahwa uang pendaftaran ke beberapa universitas sekaligus akan menjadi beban bagi pendapatan bulanan keluargamu.

Sementara itu, proses yang sama berlaku untuk dua guru pemberi rekomendasimu (bisa guru mata pelajaran apa saja). Saya memilih guru Matematika Lanjutan Saya (karena Saya sangat bodoh dalam matematika) dan guru Bahasa Melayu Lanjutan Saya (karena Saya paling atas di mata pelajaran ini haha). Kamu masukkan alamat email mereka, Common App akan mengundang mereka untuk membuat akun mereka sendiri, dan mereka bisa log in dan menguggah semuanya secara online. Guru pemberi rekomendasi bertanggung jawab memberikan garis besar kinerja kamu di mata pelajarannya (mencontreng buruk/rata-rata/baik/sangat baik/sangat baik sekali/luar biasa, dan lain-lain) dan memasukkan rekomendasi.

Tentu saja, semua rekomendasi ini sepenuhnya kewenangan pemberi rekomendasi. Tetapi, Saya menjelaskan kepada mereka bahwa Saya berusaha menstrategikan aplikasi Saya, supaya ketiga rekomendasi Saya berbicara secara koheren dalam menggambarkan potret diri Saya yang ingin Saya tampilkan. Saya tulis dalam bentuk poin apa yang Saya ingin guru-guru tersebut gambarkan tentang Saya. Saya ingin counselor Saya menggambarkan minat Saya yang beraneka ragam (tergambarkan dalam banyak sekali CCAs), kemampuan Saya belajar dengan cepat (tergambar dalam bagaimana Saya beradaptasi dengan sistem pendidikan Singapura dan bagaimana Saya memenangkan beberapa kompetisi Model PBB walaupun Saya telat bergabung dengan komunitas tersebut), dan semangat Saya untuk berkontribusi kembali ke komunitas Saya (bertugas di panitia ASEAN untuk berkontribusi pada Kementerian Pendidikan Singapura, kerja sukarela untuk membantu tenaga kerja Indonesia untuk berkontribusi pada tanah air Saya, dan menulis esai tentang masalah diskriminasi Tionghoa di Indonesia untuk merangkul latar belakang Tionghoa Saya). Councelor Saya juga menggarisbawahi keanehan Saya dan mengatakan bahwa Saya adalah murid yang menarik dan tidak biasa (cara yang sopan untuk mengatakan Saya gila).

Guru matematika Saya menulis tentang bagaimana matematika selalu merupakan kelemahan Saya, tapi bukannya mencari jalan yang mudah dengan mengambil Matematika Dasar, saya menantang diri sendiri dan mengmbil Matematika Lanjutan, dan ini menunjukkan ketekunan Saya (sebenarnya Saya melakukannya karena ego, Semua murid asing mengambil Matematika Lanjutan, di mana Saya harus menyembunyikan muka Saya jika Saya mengambil Matematika Dasar??) blablabla tentang bagaimana Saya Saya selalu kritis dan sering bertanya di kelas (karena Saya tidak mengerti, duh, plus Saya memang begitu. Saya selalu terkenal sering memborbardir guru dengan pertanyaan sejak TK.). Guru Bahasa Melayu Saya menulis hal-hal yang sangat baik tentang komitmen Saya terhadap sastra Melayu (karena Saya peringkat teratas di kelas ini HAHAHAHA), plus mengatakan bahwa Saya selalu siap mengambil peran pemimpin untuk setiap proyek walaupun Saya satu-satunya murid perempuan di kelas, dan bagaimana Saya bisa mengendalikan murid laki-laki dengan kecerdasan, humor, dan kedewasaan Saya, bukan dengan nge-bos (sebenarnya nge-bos. Murid-murid laki-laki tersebut sangat malas dan sangat suka menggoda Saya, mereka juga menganggap Saya gila.).

Jadi untuk rekomendasi: koheren tapi bervariasi dan menggambarkan setiap aspek kepribadianmu yang ingin kamu garisbawahi!

Sekarang resume. Common App tidak menginstruksikan kamu untuk mengunggah resume, tapi orang selalu melakukannya, di bagian Informasi Tambahan. Sebagian orang mengunggah jutaan hasil scan sertifikat prestasi, tapi itu sungguh tidak perlu – kecuali prestasi tersebut berkelas dunia (seperti Hadiah Nobel, atau medali Olimpiade). Kamu hanya perlu merangkum semua prestasi akademik dan ekstrakurikulermu dalam  resumemu! Resume tidak boleh lebih dari enam halaman, karena akan melelahkan dan tidak berguna membaca terlalu banyak. Biasanya mereka hanya tertarik dengan prestasi masa SMA, tapi kamu bisa mundur sampai SD, hanya jika prestasi tersebut relevan! Sebagai contoh, kamu adalah juara figure ice-skating dan kamu mulai sejak usia tujuh tahun. Kamu boleh sekali memasukkan semua prestasimu untuk menunjukkan konsistensi. Tapi jika kamu menulis tentang memenangkan kompetisi menggambar atau menyanyi tolol yang kamu ikuti jaman dahulu, panitia penerimaan akan menganggap kamu putus asa dan terpusat pada diri sendiri.

Tidak ada panduan umum untuk menulis resume. Kamu bisa mencari format yang kamu suka secara online dan mengikutinya. Saya mengikuti format seorang Malaysia bernama Andrew (dia bersekolah di Swarthmore) yang Saya peroleh dari website Quaintly. Tapi website ini baru saja rusak jadi Saya tidak yakin post tentang panduan aplikasi Amerika Serikat masih ada di sana; kamu bisa mencari sendiri!

Hal yang paling penting adalah resume kamu harus sangat jelas menggarisbawahi kekuatanmu. Halaman pertama resume Saya menggambarkan semua prestasi akademis Saya (beasiswa ke Singapura, O level, prediksi nilai, kompetisi akademis yang Saya menangkan. Saya hanya mundur sampai empat tahun sebelumnya). Halaman kedua berjudul ‘Berbicara di Depan Umum’, jadi Saya memasukkan semua kompetisi debat/model PBB/berbicara di depan umum yang Saya menangkan, baik dalam Bahasa Inggris, Indonesia, atau Melayu. Halaman keempat adalah ‘Kepemimpinan dan Kerja Sukarela’ dan Saya menuliskan semua posisi kepemimpinan Saya (kebanyakan panitia akademis dan prestasi panitia ASEAN), ditambah aktivitas sukarela.

Saya sebenarnya terlibat dalam banyak sekali aktivitas lainnya seperti touch rugby, paduan suara, drama, desain digital, dan lain-lain, tapi apakah Saya memasukkan semua hal tersebut? Tidak, karena Saya menganggap mereka adalah prestasi yang tidak relevan. Minat Saya sebenarnya adalah mengekspresikan pikiran Saya (melalui bicara di depan umum/tulisan) dan mengambil inisiatif (dengan mengambil posisi pemimpin di organisasi siswa).

Trik dalam menulis resume adalah sangat cerdik dalam menyombong. Ini hanyalah permainan kata. Sebagai contoh, Saya merupakan sekretaris di Panitia ASEAN. Tapi apa yang Saya tulis? Kepala Administrasi. Selanjutnya, deskripsi pekerjaan Saya adalah membuat notulensi dan mengingatkan anggota untuk mengerjakan tugas yang ditugaskan padanya. Tapi apa yang Saya tulis? Melaporkan ke Kementerian Pendidikan tentang kemajuan panitia, membuat jadwal yang jelas dan praktis bagi setiap anggota untuk menyelesaikan tugasnya, blablabla. Semuanya kata-kata yang terlihat besar. Plus, jika kamu adalah bagian dari komunitas pemenang medali di sekolahmu, tuliskan juga prestasi mereka (tanpa harus menyebutkan bahwa kamu tidak sepenuhnya berkontribusi terhada kemenangan mereka haha). Sebagi contoh, dalam tim debat CHIJ Saya adalah anggota cadangan untuk beberapa kompetisi. Tapi timnya menang (Saya selalu duduk di bangku belakang tapi secara teknis Saya adalah anggota tim). Jadi Saya tulis prestasi tersebut untuk membuat daftar prestasi Saya lebih panjang!

Oke, post in sudah terlalu panjang, jadi Saya sebaiknya berhenti. Tapi bagi kamu yang benar-benar ingin mencapai mimpi Amerikamu, tidak ada yang namanya terlalu banyak informasi. Kamu tidak akan merasa malas untuk membaca semua yang mungkin membantu (seberapapun sedikit) aplikasimu.

Silakan meng-email Saya di jika kamu punya pertanyaan lebih lanjut, dan Saya akan balas kalau Saya tidak sibuk!

Photo credits: Microsoft and Chensiyuan on Wikimedia Commons.

Previous articleWhy Japan?
Next articleStudi S1 di Perancis: Mari Berkenalan dengan Istilah DAP, APB, BTS, DUT dan IUT
Alice is currently pursuing her Bachelor of Arts degree in Harvard University, Cambridge, Massachusetts. Her choice of major (or "concentration", speaking in Harvard lingo) in Social Anthropology is based on her imminent future plan to study while traveling around the world. Alice completed her International Baccalaureate degree in Singapore under ASEAN scholarship. In the past, she had written for various publications, from political reviews to gossip columns to travel guides, and won several writing competitions in Indonesian, Malay, and English language. Besides traveling and writing, she is a self-proclaimed dancer who specializes in couple dancing such as Ballroom styles, Salsa, Swing, and Brazilian Zouk.



Please enter your comment!
Please enter your name here